Heathen Empire of The Blind

Nuclear Blast Records

Website:

Heathen

Heathen, afkomstig uit San Francisco Californië, is opgericht in 1984 door Lee Altus. In 1987 debuteerde de band met het verdienstelijke ‘Breaking the silence‘ en kon daarmee wedijveren met de thrash-releases van die periode (Testament, Forbidden). De opvolger duurde tot 1991 en kwam daarmee terecht in de grunge-periode waarin gewone metal geen aandacht meer kreeg van de platenmaatschappijen (iedereen hoopte de nieuwe Nirvana te tekenen). De band viel dan ook uiteen en Lee Altus heeft nog wat jaren bij de Duitse industriële band Die Krupps gespeeld, muziek die aardig was maar geen potten kon breken. Dankzij het concert/festival Thrash of the Titans (2001) om geld om te halen voor Chuck Billy (die destijds aan kanker leed), raakte de band gemotiveerd om de draad weer op te pakken. Verscheen eerst in 2004 nog de cover-cd ‘Recovered’ (zeker de moeite van het beluisteren waard), maar in 2010 kwam de echte klapper (19 jaar na het laatste album) met de comeback-plaat ‘The evolution of chaos’. Helaas heeft het weer 10 jaar geduurd voordat de opvolger ‘Empire of the blind’ nu het licht ziet.

Uiteraard te begrijpen omdat Lee Altus en Kragen Lum het gitaarwerk voor hun rekening namen bij Exodus toen Gary Holt werkzaam was bij Slayer. Ik was dan ook benieuwd hoe de plaat zou klinken, zeker toen ik hoorde dat alle nummers en lyrics (!) geschreven zijn door Kragen Lum, die sinds 2007 bij de band zit en op de vorige plaat slechts 3 van de 10 nummers voor zijn rekening nam. Ik moet zeggen dat de plaat me uiterst positief heeft verrast! Als ik niet had geweten dat Kragen Lum alle nummers had geschreven, zou mij dat niet eens opgevallen zijn. De nummers klinken namelijk vertrouwd binnen de Heathen-sound, maar laten alleen wat meer melodie horen (catchy is misschien wel het juiste woord). Ook zijn de nummers meer compact (met een speelduur van rond de 4/5 minuten). De nieuwe ritmesectie Jason Mirza en Jim DiMaria zorgen voor een strak basisgeluid.

Na het intro ‘The rotting sphere‘ knalt het eerste nummer ‘The blight’ uit de speakers. Wat meteen opvalt is dat de plaat perfect aansluit bij het vorige album van 10 jaar geleden: hoog tempo, pakkend refrein (‘we’re dead inside’) en flitsende gitaarsolo’s. De teksten zijn ook de moeite waard, in dit nummer gaat het over de mensheid die de eigen aarde vernietigt (wij zijn de plaag). Het volgende nummer is wat mij betreft het hoogtepunt, het titelnummer ‘Empire of the Blind’ is wat ‘Master of Puppets’ voor Metallica was, de absolute kraker! De tempowisselingen, het prachtige pre-chorus en daarna het pakkende refrein maken dit nummer tot een instant klassieker. De stem van de fantastische zanger David White komt hier ook goed tot z’n recht. Het navolgende ‘Dead and gone’ heeft een wat lager en logger tempo, maar heeft ook weer een pakkend refrein.

‘Sun in my hand’ is het eerste rustpunt op het album, een geweldige powerballad, in de stijl van ‘Fade to Black’ van het al eerder (niet toevallig) genoemde Metallica.
Hierna volgen twee heerlijk snelle nummers (‘Blood to be let’ en ‘In Black’) en de ballad ‘Shrine of apathy’. Laatstgenoemde is een eerbetoon aan alle vrienden die de band zijn ontvallen de afgelopen jaren. Een mooi gebaar, maar qua nummer een track die mij wat minder weet te pakken. Gelukkig wordt daarna het gaspedaal weer flink ingetrapt met ‘Devour’, het instrumentale ‘A fine red mist’ en het razendsnelle ‘The Gods divide‘ voordat het outro ‘Monument of ruin’ het album afsluit.
Wat opvalt is dat het album beschikt over een perfect geluid (op het vorige album was dat stukken minder). Verantwoordelijk hiervoor is producer Zeuss (o.a. Dee Snider, Overkill, Sanctuary en Queensryche) die de band zowel een vet als open geluid heeft meegegeven. Noemenswaardig is ook zeker de prachtige hoes van Travis Smith (o.a. Death, Iced Earth en Nevermore). De achtergrond van het ontwerp van deze hoes is te lezen in het interview met Kragen Lum.

Concluderend kan worden gesteld dat Heathen met ‘Empire of the blind’ zijn ‘Master of Puppets’ heeft uitgebracht. Wanneer je bedenkt dat alle nummers van de hand van Kragen Lum zijn, verdient dit een extra pluim. Het is ook echt een groeialbum (blijken dat niet altijd de beste te zijn?), dat in iedere platen-/cd-kast van een zichzelf respecterende Metalhead dan ook te vinden dient te zijn. Op YouTube zijn de nummers ‘The Blight’ en ‘Empire of the blind’ reeds te beluisteren.
Het album is naast digitaal verkrijgbaar als CD en vinyl (bij de band zelf en het platenlabel Nuclear Blast zijn mooie versies te koop). (Alex Thrasher)

90/100

Tracklist:
01. The rotting sphere (intro)
02. The blight
03. Empire of the blind
04. Dead and gone
05. Sun in my hand
06. Blood to be let
07. In black
08. Shrine of apathy
09. Devour
10. A fine red mist
11. The Gods divide
12. Monument of ruin (outro)